La loxodrómica

En la navegación terrestre, la espiral loxodrómica, también conocida como hélice esférica, loxodrómica, línea de rumbo o de derrota, atraviesa los meridianos de la Tierra en un ángulo constante. La loxodrómica se enrolla como una enorme serpiente alrededor de la Tierra y traza espirales alrededor de los polos sin llegar a tocarlos.

Una forma de surcar la Tierra es trazar el camino más corto entre dos puntos, que sigue un arco de una gran circunferencia que rodea el planeta. Sin embargo, aunque éste es sin duda el camino más corto, un navegante debe hacer ajustes continuos en la trayectoria en función de las lecturas de la brújula, una tarea que resultaba casi imposible para los primeros navegantes.

Sin embargo, la trayectoria loxodrómica permite dirigir el buque siempre al mismo punto de la brújula, aunque la distancia a recorrer hasta el destino sea más largo. Por ejemplo, si se utiliza este método para viajar de Nueva York  a Londres, un navegante podría seguir un rumbo de 73º al noreste. La loxodrómica se representa como una línea recta en un mapa de proyección Mercator.

La loxodrómica fue invención del matemático y geógrafo portugués Pedro Nunes (1502-1578). Nunes vivió en una época en la que la Inquisición había instalado el temor en el corazón de Europa. Muchos judíos de España se vieron obligados a convertirse al catolicismo debido al Decreto de la Alhambra o Edicto de Granada, dos decretos por el que eran expulsados los judíos de la Corona de Castilla y la Corona de Aragón. Aunque en los decretos promulgados el 31 de marzo de 1492 se centraba en la expulsión de los judíos de los territorios mencionados anteriormente, implícitamente invitaba a los judíos a convertirse al catolicismo.

Nunes se convirtió cuando todavía era niño, una década más tarde de la promulgación de los decretos. El principal objetivo de la Inquisición española tardía fueron los descendentes de estos conversos, como los nietos de Nunes a comienzos del siglo XVII.

Gerardus Mercator, cartógrafo flamenco, fue encarcelado por la Inquisición debido a su fe protestante y a sus muchos viajes, consiguiendo escapar por poco de la ejecución.

Algunos colectivos musulmanes de Norteámerica hacen uso de una loxodrómica como qibla para rezar en dirección a la Meca, en vez de utilizar la trayectoria tradicional, más corta. En 2006, la Agencia Espacial Malasia (MYNASA) patrocinó una conferencia para determinar el qibla apropiado para los musulmanes en órbita.

La ortodrómica es la distancia mas corta entre dos puntos sobre la superficie terrestre, siendo el arco del círculo máximo que los une menor a 180º.